日前,世界卫生组织在瑞士日内瓦总部宣布,寨卡病毒和由其引发的神经系统病变不再构成“国际关注的突发公共卫生事件”。今后,世卫组织将转为依靠长期机制,应对这一显著持续的公共卫生挑战。

看上去,与“血腥”的埃博拉病毒等相比,寨卡病毒似乎非常“低调”。但从去年以来,巴西有约2000名新生儿被确诊为小头症,而这一现象被指与孕妇感染寨卡病毒有关,这让这种病毒迅速成为全球科学家研究的热点。

“现有的研究已经证明,寨卡病毒是一种典型的能够突破人类四大免疫屏障的病毒。”高福说,“寨卡病毒的危害至今还没有见顶。随着越来越多的临床和基础研究成果的出现,寨卡病毒对人类的伤害,会超过人们的最初想象。人类面对寨卡病毒的战争,也许才刚刚开始。”

于是,专攻新生突发传染病的高福,迅速与致力于生殖健康研究的李向东联手,组成了联合研究团队,试图挖出寨卡病毒隐藏的秘密。

北京时间11月22日凌晨,国际学术刊物《细胞》(Cell)杂志在线发表了中国农业大学教授李向东课题组与美高梅线上平台网址微生物研究所研究员、中科院院士高福团队合作的一项最新发现。这支来自中国的联合团队发现,寨卡病毒在小鼠模型中可以引起睾丸损伤并最终导致雄性不育。这一发现从新的角度揭示了寨卡病毒影响人类健康的可能性。

“低调”的寨卡

“这意味着,寨卡病毒突破了血-睾屏障。”李向东说,“这是人及许多动物的一道免疫屏障,能够阻挡精子的抗原性,不让身体产生抗精子抗体,避免发生自身免疫反应;又能够防止有害物质影响哺乳动物和人的精子的发生,或损害已经形成的精子,从而保护精子发生的微环境。”

“以往,研究者对于寨卡病毒的关切主要集中在胎儿异常如流产、新生儿小头症,以及格林-巴利综合征等。”高福说,“但2019年5月,有临床杂志报道了寨卡病毒能够通过性传播,并且寨卡病毒RNA能够在人的精液中长期存在,提示了寨卡病毒的新的传播途径和对人类健康的潜在的威胁。”

病毒一旦突破血-睾屏障,在感染后第8天引起睾丸间质充血、急性睾丸炎和附睾炎,睾丸和附睾组织明显萎缩,睾酮水平显著降低。第16天,大量精细胞死亡、睾丸精管断裂逐渐丧失,感染第30天睾丸进一步缩小,曲细精管进一步丧失正常结构;到第60天则睾丸完全萎缩丧失组织结构。